Wednesday, October 31, 2007

Couronne d'automne

En ce jour d'Halloween, une super recette qui ne paie pas de mine comme ça, mais qui donne un gâteau délicieux, moelleux, parfumé et plein de bonnes choses. Elle provient du livre Baking: from my Home to Yours de Dorie Greenspan, une grande dame de la pâtisserie transatlantique, qui a co-écrit certains livres de Pierre Hermé et qui partage son temps entre Paris et les Etats-Unis.

Je l'ai modifiée pour l'alléger en beurre, et au lieu de mettre des cranberries-airelles fraîches, j'ai mis des raisins secs, et aussi moins d'épices car je n'aime pas qu'elles dominent le goût. Je l'imagine aussi très bien avec des pépites de chocolat....Miam!


2 tasses (500ml) de farine
2,5 cc de levure
1cc d'épices à pain d'épices (ou un mélange de cannelle, girofle, muscade, )
pincée de sel
1,5cc gingembre râpé (ou en poudre -option)
100g de margarine 60%
1 tasse (250ml) de sucre
1/2 tasse (125ml) de cassonnade
2 oeufs
1 cc d'extrait de vanille
1 1/4 tasses (310ml) de purée de potimarron
2 bonnes cs de compote de pommes non sucrée
1 grosse pomme pelée et coupée en petits dés
1 poignée de raisins secs
1 tasse de noix de pécans, hachées grossièrement

Préchauffer le four à 180°C. Beurrer et fariner un moule en couronne ou à kouglof.
Mélanger la farine avec la levure, les épices et une pincée de sel. (Pas le gingembre frais râpé).

Dans un mixer, avec la feuille, ou à la main (bon courage), battre le beurre en pommade avec le sucre pendant deux-trois minutes. Ajouter les oeufs, un à un, et bien battre entre les deux. Ajouter la vanille, puis en baissant la vitesse, ajouter la purée de potiron, la pomme, le gingembre, puis la farine, juste pour l'incorporer. Incorporer les raisins et les noix à la spatule, et verser dans le moule.
Faire cuire environ une heure jusqu'à ce qu'un cure-dent en ressorte sec. Laisser refroidir sur une grillependant dix minutes, puis démouler et laisser refroidir complètement.

Amusez-vous bien si vous faites la fête, quant à moi j'ai d'autres célébrations en vue...

Thursday, October 25, 2007

The best and geekiest brownies ever.

Until now, my all-time favourite brownies were English. They came from Nigel Slater and were called unashamedly, "my very good brownie recipe" or "24-carat brownies". I still love them, but I have found a worthy contender for the best brownie recipe. Nigel Slater. His wit, humour, attention to the little details that make life a pleasant experience. I used to wake up early and cycle to the Munich Central Station to buy a copy of the Observer to be able to read his weekly column of a Sunday. His brownies are fantastic, taste a thousand times better than the one he recommended from Borough Market in London. BUT, admit it, if you've tried making them, the recipe is a tad fiddly. You end up with lots of washing up and have to scramble around the kitchen melting chocolate, beating butter and sugar, adding cocoa, flour, blah blah.

The challenger recipe came from Cook's Illustrated. I was really intrigued by the concept of a magazine without any colour photographs, that clearly ignored food pornography to focus on the recipes. How puzzling. When W went to Seattle for a work trip last month, he was asked to bring me, among other items, an 8-inch brownie pan and Cook's Ill. Not to be picky, but for the sake of geeky detail love, I must say he brought me the Fall Entertaining special instead of the plain September issue. A blessing in disguise, considering that this was where THE recipe was hiding. On the cover, a sexy apple tartlet. Within, many delicious and traditional New England Fall recipes, from Roast Turkey to Cream Biscuits, and with the best gravy to dunk them in.
If, like me, you're new to Cook's Ill, let me tell you that if you're a geek in the kitchen, this is the magazine you've been waiting for your whole life. I know I have. As it were. It's nothing fancy like BBC Olive or Saveurs. It's plain beauty, thoroughness and precision we're talking about. Black and white photographs, illustrations (hence the name) and step-by-step explanations as to why the recipe is the best of all that have been tested. If they offer a recipe for biscuits, then they have tested ten of them with subtle variations just to get it right. Let me quote Pam Anderson, who wrote the Brownie recipe : "After extensive research, I identified three brownies styles--chewy-gooey, dense-and-fudgy, and mild-and-cakey. I made a batch of each style, observing that all three exhibited both assets and liabilities..." on and on for two full, small-print pages, she goes on to explain what she did to achieve the perfection of the featured recipe, adding more unsweetened chocolate, less butter, etc. etc. before moving on to the cheesecake swirls, a mystery unto themselves. Heaven for geeky cooks.

I used to follow recipes so accurately that it hurt, especially if the result wasn't up to my expectations. Now I've grown a little more relaxed about cooking and often change this or that, or force myself to follow my instinct more often and often with good results, but as these people seem to know what they're doing, it seemed only fair to follow their painstakingly accurate steps.
And the brownies turned out really fabulous, thick, dense but gooey, rich and intense, yet somehow soft and light. Even if, as a French person, I don't know what brownies are supposed to be (this is a wink at something I read by David Lebovitz, who is a great observer of the differences in foodie lifestyles on both sides of the Atlantic), I'm pretty sure these were the best I ever made, and also, ate.

Cream cheese brownies (adapted from Cook's Illustrated)

2/3 cup (3,5 oz) flour
1/2 tsp baking powder
1/4 tsp salt
4 oz (110g) 70% chocolate
2 oz (56g) unsweetened chocolate
1 stick (110g) butter
1 cup (7 oz) sugar
2 tsp vanilla
3 eggs

Cream cheese swirls
8oz (225g) cream cheese
1/4c (1 3/4 oz) sugar
1/2 tsp vanilla
1 large egg yolk

Preheat oven on 325°F or 160°C. Put the rack in the lower-middle position. Prepare an 8-inch square brownie pan. To make removing easier, spread an overhanging rectangle of foil or parchment across the pan.
Melt the chocolate in the microwave, then melt in the butter. Beat in sugar and vanilla. Let cool a little, before adding eggs, one at a time, beating until smooth. Add dry ingredients and blend them in.
In a separate bowl, mix the cheesecake ingredients thoroughly.

With illustrations and precise steps, they explain how to pour the batters and make the swirls in the pan. Personally, I found my brownie mix had nearly solidified by the time I was ready to pour, which made swirling difficult. A more perfectionnist geek would have been miffed, but in the end, it looked OK and tasted even better so I just say, swirl as you can, don't fret too much about it.
Bake until the edges have puffed up and the center still wobbles. Be careful not to overbake as a good brownie is rather underbaked. A toothpick will come out from the middle with some moist crumbs attached to it. 50 minutes or so should do it. Cool in the pan for 5 mins, then lift out and let cool completely on a rack. Let them sit in the fridge for at least three hours before stuffing face with and achieving chocolate heaven.

You know, you don't really have to make the cheesecake swirls to enjoy this brownie. I don't think would be much different without them. I will surely make them again without and will report back to let you know. In the meantime, I urge you to give these a try.

Wednesday, October 24, 2007

Vacanze siciliane

Friends, despite not being jetlagged, I am at the moment too lazy to write a proper post about my holidays. So may I send you (virtually speaking) to my other blog to check out some pics and random thoughts (in French) about it all. Please excuse my laziness, I am freezing and tired.

Yours truly,


Sicile, Sicilia...

Quelques photos et pensées ...enjoy!

Pasta aux courgettes et aux oeufs (tirées du magazine Sale & Pepe que j'aime bien, et figurez-vous que j'ai découvert ce matin-même qu'il est vendu au Lux)

Cassata siciliana génoise imbibée de Marsala (?) fourrée ricotta et pépites de chocolat, recouverte de pâte d'amande et de glaçage ultra-sucré...une institution.
Des vacances en Sicile se doivent de comporter de la brioche fourrée de glace...


Pâtes à Catane

Spaghetti aux boulettes

Arancini massacrés....qu'est-ce que c'est bon des restes de risotto farcis de sauce et frits, gras mais tellement bons...

Foccacia et Prosecco, la vità è bella...(pas la nappe)

Ragoût de saucisses de l'Ena (cèpe et fenouil) aux haricots blancs (changement de semaine, la nappe change de couleur)

Salade tricolore

Eglise à Randazzo

Restaurant Gli Antichi Sapori, à Randazzo. Pas de menu, ni de carte, on commande à l'aveugle et on est pas déçus ...Antipasti variés et plus que copieux...Pasta aux cèpes
Pasta aux courgettes et fleurs de courgettes, miam! Un petit dessert? Non, non, grazie... et ouf, l'addition reste plus que raisonnable!

Castiglione di Sicilia

L'Etna vu de Linguaglossa

Pizza e vino (regardez l'étiquette;)

Pâtisseries de Roberto,"laboratoire pâtissier", en bas, un mafioso à la pistache (hi hi)

Rigatoni gratinés à la ricotta salée

Devanture de la pâtisserie Chemi...

Cannolo géant (faux) et stars en tous genres

Granités et brioche

l'Etna vu de Taormina

Isola Bella, petit paradis


Spaghetti alla Norma

Cette année, on est retourné en Sicile passer quelques vacances bien méritées. Pour changer, tout de même, on a choisi Taormina, petite cité très touristique car fort jolie et pleine d'Histoire, toute proche de l'Etna, en perpétuel bouillonnement intérieur (comme certaines persones). Il faut savoir que Taormina est située en hauteur, et que donc, les plages (Mazzaro) se trouvent en bas. C'est donc en bas qu'on "habitait", pour plus de praticité. Un funiculaire permet de relier les deux villages tous les quarts d'heure.
Pour ceux qui aiment jouir du malheur des autres (ce qu'on appelle la Schadenfreude en allemand) -OK, j'exagère- il faut savoir que le temps a été médiocre cette année, voire carrément diluvien sur les deux derniers jours. Cela dit, rien ne nous préparait à cet automne quasi hivernal à notre retour samedi soir.
Alors si on devait comparer, je dirais que le temps et les courses, c'était mieux l'année dernière. Ah oui, aussi le fait qu'il y avait beaucoup moins de marches à monter dans les rues, et notamment pour accéder à notre location.
Mais sinon, on en a bien profité. On a pu se promener davantage (un bébé de deux ans, ça change d'un de un an...), aller manger des pizzas (les restos ne sont pas trop mal pour du touristique), se gaver de cannoli, ce qui vaut le déplacement en soi. On a même pu se baigner dans une eau très pure, car la plage d'Isola Bella est une réserve naturelle WWF (la petite île fût achetée par une maîtresse de roi britannique pour une bouchée de pain au début du XXème siècle puis léguée au WWF, elle se visite d'ailleurs, mais pas en poussette...)
Pas de beau marché, pas de vrai supermarché à Taormina -on reconnaît bien là le village hyper touristique, mais finalement, on s'est pas mal débrouillé pour se nourrir quand même, non?

Vivement l'année prochaine!

PS : Pour ceux qui ont raté les épisodes précédents, allez voir ici, ici, et encore...

Saturday, October 06, 2007

Cooking myself thin

After the Nigella extravaganza of the past days, I thought I'd do myself a favour and lighten up my meals using another newly purchased cookbook, Cook Yourself Thin. The title is kind of a joke, I mean, usually, if you enjoy cooking, you end up on the podgy side of slim. It is the companion to a TV series aired in the UK, if you click here, you'll find more info about the authors and the programme. You'll see for yourself that the ladies are not too thin, and that the participants in the weight loss challenge may have cooked the recipes from the book, but have also followed a low-calorie diet. Anyway, noone can make you thin but you. And this book has some good ideas and recipes to help at least in a quest for good food with less fat.

This book is aimed at non-cooks who use their busy lifestyle as an excuse not to cook and thus end up eating takeaway meals from Chinese or Indian or whatever cuisine shops they have around the corner. Or heat up ready meals from the freezer. But it's also for people who enjoy cooking but are looking for ideas on how too cook appetizing dishes with less fat than usual. So you'll find soups as well as homemade winners from the takeway shop.

Hence this fried rice with chicken and shrimps, adapted from this recipe.

I have also made a version of this, but subbed ingredients and method as to end up with just lamb, squash and cannellini tagine (cooked express-ly in the pressure cooker).

The book itself is a paperback with cheap paper (not great for real-life cooking -splish splosh...), but it's rather funky, with a girly layout and the pics (not all dishes have been photographed) are quite good and do make you want to cook. Personally, I don't relate to the authors and their lifestyle (my last hangover goes back a long time, and I haven't been to a party in ages). But the recipes are interesting so I guess it's a good investment.

Friday, October 05, 2007

Lisa' pizza

I always like to try true-and-tested- favourite recipes from friends, so when the hunger for pizza struck yesterday night, I felt compelled to give the pizza seen on Lisa's blog a try.

I was intrigued by the fact that the mozzarella goes under the tomato, but that way some of it remains soft and not all browned and crunchy.

My only worry is about the oven, it's wrongly tuned so that instead of setting it on fan heat, I set it on bottom heat and the base was crunchy ("like knackbrot" was the pleasant comment from my co-eater...).Well it was nonetheless delicious and very easy. I used two small cans of tomato, one of dice and one of whole plum tomatoes, drained of juice (which made brilliant soup along with some squash, for my lunch).

The recipe is here, and for those of you who haven't yet had the pleasure to read Lisa's blog, you're in for a treat!

Du canard aux olives qui change

Des fois, j'achète des aliments sur un coup de tête, je les oublie et au bout d'un moment, à force de les voir s'approcher de leur DLC au fond du frigo, je me dis qu'il est vraiment temps de les utiliser, sous peine de les mettre à la poubelle, ce qui n'est pas une belle mort, mais une mort inutile et vulgaire, dans une société de consommation qui peut se permettre de jeter de la bouffe.

Bon, bref, ça arrive quand même parfois, il vaut quand même mieux jeter que de se choper une salmonellose, surtout juste avant les vacances. Mais ce jour-là, les canards aillant fourni leurs aiguillettes ont eu une fin utile , car les morceaux ont été recyclés en quiche, à J-1 de leur DLC.

Canard aux olives en quiche :
Une pâte (ici vaguement inspirée de celle qu'on retrouve chez les collègues, à savoir farine, avoine, huile d'olive et eau)
un paquet d'aiguillettes
quelques olives
deux tomates moyennes, épépinées et tranchées
du cantal entre-2
deux oignons verts fins ciselés
deux oeufs
du yaourt

Préparer la pâte, la laisser reposer et l'étaler dans un moule à tarte en silicone.
Déposer les aiguillettes (pour plus de facilité à la découpe, les tailler en morceaux) au fond de la pâte. Déposer artistiquement les tranches de tomates et les olives de-ci de-là. Parsemer d'oignon vert ciselé.
Battre les oeufs avec un peu de yaourt, et éventuellement un peu de lait. Saler et bien poivrer.Verser sur le tout. Recouvrir de fines lamelles de cantal.
Mettre à cuire dans un four préchauffé à 200°C.
Au bout d'une vingtaine de minutes, il faudra peut-être éponger l'eau qui suinte au bord de la pâte (jus de viande et du yaourt, sans parler des tomates). Quand la quiche est cuite, éponger à nouveau avec du papier absorbant et déguster de suite (de peur que la pâte ne ramollisse). Parsemer de basilic ciselé.
PS : Je pars bientôt en vacances. Pour améliorer votre anglais pendant mon absence, ellz donc faire un petit tour sur mon nouveau blog tout en anglich The Cookbook Geek! J'y parle du dernier Nigella, entre autres...

Tuesday, October 02, 2007

Le gâteau Hello Kitty

Maya a fêté ses deux ans la semaine dernière. L'année passée, je lui avais fait des muffins à la banane sans oeufs, qu'elle n'avait pas mangé, on la comprend. Plus tard, chez mon frère,pour une fête collective d'anniversaires familiaux (dont celui du beau Lucas né cinq ans, jour pour jour, avant elle), elle avait préféré la charlotte aux poires de ma belle-soeur à mon cake à la vanille. Mrmph.

Cette année, comme elle montre un penchant très fort pour ses T-shirts Hello Kitty, j'avais décidé de lui faire un gâteau à thème. Plus simple à réaliser qu'un gâteau Teletubbies, même si je pense que Laa-Laa vole la vedette au minou dans son coeur de petite fille.

Je me suis donc mise à chercher un moule ad hoc. Ca n'existe pas, j'ai eu beau râtisser l'internet, et HK est pourtant largement représentée dans le merchandising, rien à faire. Pas de moule à gâteau.
Une amie m'a gentiment dirigée vers ce site, où d'autres mamans expliquent leurs trucs pour réaliser de beaux gâteaux à l'effigie des héros favoris de leurs petits.
Tout cela me rendait un peu nerveuse, car en plus, j'avais invité des voisins pour la première fois, à cette occasion. Et, ne les connaissant pas très bien, en dehors de nos conversations du square, je voulais éviter des scènes dramatiques dans la cuisine à leur arrivée -moi, échevelée, couverte de glaçage, la cuisine en champ de bataille, refaire un gâteau à la dernière minute, etc.etc. Le syndrome "Susan a invité Bree pour le thé". Sauf que ma voisine n'est pas Bree, sinon je ne l'aurais pas invité. Sa maison est bien tenue, par contre.

Bref. Finalement, c'était bien plus fastoche que je ne craignais. Marrant à assembler et décorer, délicieux à la dégustation, excusez l'auto-suffisance

Pour le gâteau, j'ai fait une recette à base de yaourt, sans trop de levure, et cuit la veilledans deux moules peu profonds.
Ensuite, j'ai étalé une couche de confiture de lait (Bonne Maman) sur le gâteau du bas, assemblé les deux et découpé selon un modèle en papier.
Pour le glaçage, j'ai pris une recette pas trop riche en beurre tirée de Cooking from Mr Latte.Pour le nez et le noeud, j'en ai coloré un peu avec des gouttes trouvées au supermarché (Vahiné, quoi), attention il faut mettre des gants sinon ça tache!
Puis j'ai fait fondre un peu de chocolat et tenté de former les moustaches et les yeux sur du papier cuisson, refroidi le tout au frigo.

Ca a marché! un miracle! Tout le monde a aimé! Je crois bien que les voisins étaient impressionnés!
Et Maya? Elle a préféré les petits coeurssaupoudrés sur les mini cupcakes au chocolat et les Schoko-Bons de Oma. Mrmph!

Have your Hello Kitty cake and eat it too.

Maya turned two last week. Last year, on her first birthday, I made her some eggless banana muffins, which she didn't eat, quite understandably. Later, we celebrated at my brother's, since we have many birthdays in September in our family, and my nephew Lucas was born five years before Maya, on the same date (what are the odds?) She enjoyed my sister-in-law's pear charlotte more than my vanilla bean loaf. Mrmph.
This year, since she has taken a strong liking for her Hello Kitty T-shirts, I decided to bake her a HK cake. That seemed easier than baking a Teletubbies cake, although I'm pretty sure Laa-Laa outranks the Kitty in the favourites list.
My first idea was to search the internet for a HK cake tin/pan. Well, they don't exist, not really. Go figure. HK is a very widely marketed icon (a while ago they said the singer with Radiohead, Thom Yorke, was a fan), but there are no cake tins to be bought.
So one of my forum friends gave me a link to this website where home bakers have shared their tricks to make beautiful-looking cakes without too much gadgetry. I was a bit nervous, since I had invited some neighbours that have small children too. Invited them for the first time, I mean, and actually hardly knew them, since our conversations hardly extended beyond playground talk. I didn't want to be a nervous mess by the time they'd show up, nor did I wish to have to bake another cake at the last minute if I failed miserably. The Susan-invites-Bree-over syndrome, as it were. Except my neighbour isn't Bree (I wouldn't have invited her otherwise). She does have a tidy house though.
Anyway. It ended up being a doddle in comparison. Really fun to make and assemble, and delicious to eat if you'll forgive the smugness. For the cakes, I made a simple yogurt batter. I baked them in two shallow tins the day before, then spread one with some confiture de lait, the French answer to dulce de leche. I cut out Hello Kitty on paper, then cut the assembled cake accordingly. Then smeared it with some light butter frosting (out of Cooking from Mr Latte). Coloured some with food colouring drops (wearing gloves, these babies can stain) for the bow and nose. Then melted some chocolate and tried to make some whiskers and eyes on a sheet of parchment paper which I then refrigerated. It worked! Miracle! We all loved it! I could tell the neighbours were impressed. But Maya? She preferred the sprinkles on the mini chocolate cupcakes and the Schoko-bons her Oma had sent her. Hmrph.